1965 : création du département

La 1ère collection photographique en France dans un musée des beaux-arts

Sur l'exemple des collections qui se montent alors aux Etats-Unis, le photographe Lucien Clergue, décidé à dédier sa ville natale à la photographie, propose à son ami Jean-Maurice Rouquette, conservateur du musée Réattu, d'y créer un tout nouveau département. C'est ainsi que le 28 mai 1965 commence, quasiment sans moyens, l'aventure de cette collection, la première du genre dans un musée des beaux-arts, à laquelle vont contribuer avec une générosité inouïe les plus grands photographes et quelques collectionneurs visionnaires.  Entre 1965 et 1969, sur les cahiers d'inventaire du musée, s'inscrivent les noms d'Ansel Adams, Richard Avedon, Cecil Beaton, Brassaï, Denis Brihat, Jean Dieuzaide, Robert Doisneau, Lucien Hervé, Izis, William Klein, Man Ray, Paul Strand, Jean-Pierre Sudre, André Vigneau, Edward Weston... pour n'en citer que quelques-uns : au total plus de 400 œuvres.
Aux côtés des photographes donateurs, deux collectionneurs enrichissent cette première moisson de quelques-unes des icônes de l'histoire de la photographie : Hélène Cingria, journaliste, fait entrer dans la collection de grands moments de la photographie des années 30, avec notamment Frantisek Kollar, Germaine Krull, Dora Maar ou Emmanuel Sougez...Jerome Hill, peintre, cinéaste et mécène, offre trente-six chefs d'œuvres d'Edward Weston, dont plusieurs vintages de la fin des années 20.

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